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Ella no lo escuchó. No al principio.

A esta hora de la noche, los laboratorios estaban desiertos. Todo el Sitio-120 estaba prácticamente vacío: pasillos oscuros y silenciosos, oficinas cerradas, aparatos experimentales agazapados en cámaras oscuras. No hubo anomalías en el Sitio, por lo que las únicas personas que quedaron en el complejo fueron un par de agentes de seguridad. Y una investigadora de sesenta y tres años, encorvado sobre un banco lleno de notas y libros de texto, una sola lámpara de escritorio brillante contra la oscuridad envolvente del laboratorio.

"Ella siempre había estado envuelta en su trabajo", dijeron sus colegas. No tenía a nadie por quien ir a casa. Había estado con La Fundación durante muchos años, muchas noches tarde como ésta, absorta en los cálculos y las correlaciones extendidas frente a sí. Y entonces ella no escuchó el ruido, no cuando comenzó.

Un siseo suave y crepitante desde la esquina más alejada del laboratorio, un sonido como hojas mojadas en un incendio. Como susurros de una garganta seca, justo al borde de la audición. No fue hasta que respiró el olor - débil pero espeso por la podredumbre - que comenzó a trabajar, se volvió y notó el sonido.

La investigadora se bajó de su taburete de laboratorio, esa familiar rigidez en sus caderas era un recordatorio inoportuno de las horas y años que había estado en el laboratorio. Ausentemente, se subió las gafas y miró a través de la habitación a oscuras. El ruido todavía estaba allí. Unos segundos de escucha no podían darle una explicación fácilmente. Ella había dado cuatro pasos en el laboratorio cuando la lámpara detrás de ella parpadeó.

Tragada en la oscuridad, se congeló. El ruido se había ido. Su respiración se había vuelto rápida y superficial, y forzó dos respiraciones más profundas antes de sacar su teléfono y encender la linterna. Después de un momento de vacilación, se volvió hacia la mesa de trabajo para ver qué le había sucedido a la luz.

Cuando el rayo de la linterna se balanceó, lo primero que registró fue que había algo diferente en su montón de trabajo. Algo extraño. Oscuro. Mojado. Sangriento. Su cerebro se puso al día: era un riñón humano, completo con uréter y una maraña de vasos sanguíneos. Brillaba a la luz de las antorchas, una mancha carmesí se filtraba en el papel debajo de ella. Su garganta se volvió tensa.

El ruido comenzó de nuevo. Era más grueso, de alguna manera. Húmedo. Ella miró por encima del hombro, indecisa. Su cerebro estaba en blanco, reaccionando sin pensar, mil opciones más empujadas por la absoluta imposibilidad de ese ruido, este órgano destrozado frente a ella. "Quédate aquí o ve allí". Casi antes de darse cuenta, estaba caminando con cautela a través de la habitación sombreada hacia la fuente del sonido.

La antorcha iluminó la pared posterior del laboratorio, una esquina detrás del espectrómetro de masas. Una mancha negra se había extendido a través de él, la pintura y el yeso burbujeaban y se descascaran en un letargo lento. El chisporroteo susurrante era más fuerte, y el aire era pesado con un hedor graso de descomposición. Cerca de ella, podía ver que la superficie de la pared se había suavizado, cayendo en abultados bultos. Ella vaciló.

La mano salió disparada de la pared más rápido de lo que pensó. Sus dedos eran anchos y grises, pegajosos con moco negro, agarrando su antebrazo. Instantáneamente su bata de laboratorio comenzó a derretirse, y cuando ella retiró su brazo, la manga se desprendió, desintegrándose. Los dedos la agarraron de nuevo, y ella dejó caer su teléfono. Cuando se tambaleó hacia atrás, la antorcha brilló desde el suelo, iluminando la figura que se abría paso a través de la moteada y carnosa pared.

Parecía un viejo, decrépito y podrido. Estaba desnudo, su piel era resbaladiza y brillante como la brea. Su carne estaba marchita y descompuesta, con dedos faltantes y pies deformes. Un intestino distendido sobresalía obscenamente de debajo de su estrecho pecho, con sus brazos extendidos en una burla de saludo. Sobre una garganta arruinada, vio una boca demasiado ancha encerrando una sonrisa rígida, y ojos - oh, Dios, esos ojos. La cosa que emergía de la pared frente a ella parecía un hombre, pero sus ojos eran grises y planos como los de un tiburón.

La investigadora dio otros dos pasos hacia atrás, buscando algo detrás de ella, algo sólido que sostener. El aliento se le quedó atascado en la garganta. El anciano se quedó quieto, goteando el líquido negro y asqueroso en el suelo cuando los azulejos comenzaron a licuarse debajo de él. Su teléfono se hundió debajo de la superficie; la antorcha parpadeó. En la oscuridad, ella corrió.

Estaba jadeando cuando llegó a las puertas del laboratorio, lamentando su edad, el peso extra que cargaba, y cada sesión de ejercicio pospuesta. Cuando se volvió para cerrar las puertas detrás de sí, pudo ver esa horrible figura caminando de un lado a otro deliberadamente por la habitación. Algo sobre su falta de prisas la puso nerviosa. Se obligó a seguir corriendo por el pasillo, llamando al guardia nocturno, esperando que él estuviera cerca.

"¡Frank, Frank!"

Después de la segunda vuelta lo vio, a mitad de camino de la estación de guardia, arma en la mano.

"¿Qué pasa?" Frank corrió hacia ella, y ella hacia él.

"Frank, gracias a Dios. Es ..." Su pecho estaba agitado, y apenas podía hablar. ¿Cómo podría describir lo que acababa de ver?

"Tranquila, ay. Tómate un segundo par-" Frank se separó, y ella levantó la vista para ver su mirada fija en el final del pasillo oscuro. Ella sabía lo que él había visto.

El viejo caminó hacia ellos, arrastrando un viscoso cieno. Cuando Frank le entregó la antorcha, sus ojos brillaban ávidos y vacíos. A veinte pies de ellos.

"Oye, detente, ¡ahora!" Frank gritó. "¡Te dispararé!"

El cadáver sonriente siguió acercándose. Quince pies. Doce.

Frank disparó, tres disparos. Dos golpes al pecho.

El anciano se detuvo, y poco a poco se derrumbó. La investigadora dejó escapar un suspiro. El brillante cadáver se hundió en el suelo, tragado por la baba que había generado. Ella se sintió enferma por el shock.

"¿Qué diablos fue eso?" Frank comenzó a caminar hacia el suelo ennegrecido, pero ella le sostuvo la manga.

"¡Espera! Es... creo que es algún tipo de ácido". Su voz se calló, su garganta se sentía en carne viva. "Necesitamos llamar a alguien".

Frank sacó su radio, pero se detuvo, con su pulgar sobre el botón. "No hasta que sepa qué informar".

De repente, no quería que se alejara, ni siquiera unos pocos pies. "Por favor", dijo, impidiendo el camino de Frank, "no hay nada como esto en la base de datos, ¡no hay nada! Necesitamos una FOM".

"Ay, no me digas como hacer mi trabajo". dijo Frank, sonando enojado. "Primero, necesito...-"

"¡No!" Ella estaba agarrando sus mangas. "Frank, sé de anomalías dimensionales, y eso fue de un. ¡Lo vi salir de una pared!"

Frank intentó alejarla empujando sus hombros, pero lo hizo demasiado fuerte. Ella cayó torpemente, con algo de dolor en su tobillo. Las lágrimas brotaron de sus ojos, y Frank se arrepintió al instante.

"Oh, Dios, lo siento. No quise decir..."

Él se calló cuando una gota de moco negro aterrizó en su radio, haciéndolo burbujear. Frank lo dejó caer como si le hubieran picado y miró hacia arriba. La siguiente gota aterrizó en su ojo derecho.

La investigadora se alejó un poco cuando Frank gruñó y se agarró la cara. Podía oír el siseo mientras la corrosión le comía el ojo desde dentro. Luego vio que esa cara sonriente emergía del parche oscuro en el techo, y el anciano se dejó caer sobre la espalda de Frank. Una mano se deslizó en los músculos de su hombro como si fuera masa, y el gruñido del guardia se convirtió en un grito. Cuando se estrelló contra la pared del pasillo, vio la otra mano hundirse en la garganta de Frank y rasgarla, y el grito se cortó bruscamente. Frank comenzó a colapsar en la pared mientras se oscurecía su alrededor. Lo último que vio fueron esos ojos, fijos en los de ella mientras se hundía en la negrura. Ojos vacíos, pero de alguna manera, llenos de promesas.

Su corazón latía con fuerza y el sabor de la bilis estaba en su garganta. Trató de pararse, pero estaba mareada y le dolía el tobillo. Ella tuvo que correr. Tenía que correr - cada segundo que no corría era la muerte. Arrastrándose sobre un gabinete, intentó pensar, con los ojos entre la radio en ruinas y los hematomas en la pared y el suelo. Correr. ¿A dónde? Oficina del Guardia. La alarma.

Se obligó a avanzar, jadeando por el dolor en su pie. Sus pulmones quemados. Cada sombra en el pasillo a media luz se alzaba como una amenaza. No mucho más ahora. "No mires atrás". Cada paso era una batalla: intentar moverse más rápido, evitar que su pierna se pandeara. El impulso hacia adelante era lo único que la mantenía en pie. Dobló la última esquina y vio la estación de guardia al final del pasillo. Parecía vacía. Ella podría hacerlo. Con un gruñido de esfuerzo se lanzó a una carrera final, cerrando los últimos metros y chocando contra las puertas de la sala de guardia.

Su primer paso dentro se hundió hasta el fondo en el excremento que solía ser el suelo. Cayó y sus manos también quedaron atrapadas, su piel ardía mientras era succionada más profundamente en el suelo. Al levantar la vista, pudo ver la consola con el botón de alarma, fuera de su alcance, y gimió de desesperación. Fue el último sonido que hizo antes de que el mundo fuera consumido por la noche.

Pero la muerta no llegó. Ella estaba sumergida en un lago de brea, pero de alguna manera la investigadora aún podía respirar, aún podía pensar. ¿Todavía estaba cayendo? No sabría decirlo. Todos los sentimientos se habían desvanecido, su piel ya no era punzante, aunque la sangre aún latía en su tobillo. Quedó suspendida por minutos, insegura del paso del tiempo, de lo que esto significaba. Luego, la penumbra se aligeró, se volvió borrosa y se resolvió en un suelo de baldosas.

La luz gris le mostró una habitación que no reconoció, pero que de alguna manera le era familiar. Polvo, hojas secas y restos de metal estaban esparcidos por el suelo, y una de las paredes se había caído. Se dirigió hacia la puerta y miró hacia un pasillo en ruinas, con moho y óxido cubriendo el techo, y el suelo retorcido como una serpiente retorciéndose. No había luces, pero la sala estaba iluminada por un resplandor gris verdoso, una aurora enfermiza ondulando lentamente sobre cada superficie.

Ella tenía razón: era una anomalía dimensional. Probablemente controlada por esa cosa. La mujer se sintió desesperada. Probablemente había hecho este lugar o había vivido allí durante años, por lo que conocería cada centímetro. Pero si ella había caído en eso, significaba que había una salida. Ella solo tenía que seguir moviéndose y la encontraría.

Cojeó por el pasillo, trepó por los muebles derrumbados y se limpió el polvo de yeso de las manos. La familiaridad del lugar arrebató sus pensamientos, pero ella trató de ignorarlos. "Sigue adelante. Busca una salida. No pienses en lo que podría estar detrás de ti. No pienses en Frank. No pienses en esa sonrisa, esos ojos".

Un zumbido metálico se hizo más fuerte, y se dio cuenta de que había estado allí desde que llegó a este lugar. Trató de moverse más rápido. Una ráfaga de viento sopló a su alrededor, fétido. Su corazón estaba corriendo nuevamente. Este lugar era familiar, pero ¿cómo? Ella necesitaba detenerse, solo por un momento. Agarró la manija de una puerta, el alivio la inundó cuando se abrió.

Entró en su antiguo departamento y quedó confundida. Esto era imposible. El desorden de los pasillos había desaparecido, todo estaba ahora en su lugar. Pero nada sobre este lugar estaba bien: ella había dejado ese departamento hace 20 años y el edificio había sido derribado.

Aceleró por la habitación, olvidando la necesidad de descansar. Todo aquí era suyo: sus libros, sus muebles. La ventana mostraba la misma vista, un día incongruentemente brillante. ¿Cómo? Ella corrió al dormitorio, hizo su cama, todo ordenadamente guardado. Abrió el armario y cadáveres cayeron sobre ella.

Era una montaña de miembros y órganos en descomposición, flácidos y resbaladizos. Se deslizaron hacia ella bajo el peso de la pila, arrastrando sangre. Ella vomitó por el olor profundo y asqueroso de putrefacción, agitándose violentamente para liberarse. Una mano hinchada le golpeó la pierna al caer y sintió algo resbaladizo y suave bajo sus pies mientras permanecía allí.

Este encuentro habría tomado docenas de cuerpos, pensó ella, todavía con náuseas. Mientras se desplomaba más, vio una cara que reconoció. Frank. Con un agujero profundo en donde alguna vez había estado su ojo, con el cuello abierto y gelatina negra goteando de su carne. Sus ojos escanearon la línea de su cuerpo y vieron su pierna retorcida brutalmente hacia arriba, con el hueso expuesto sobresaliendo donde el pie había sido arrancado. Ella estaba tratando de contener un grito cuando escuchó un movimiento desde el fondo del armario.

Sin pensarlo dos veces, corrió. Detrás de ella, el sonido de las extremidades nervudas se separó de la pared corroída. Ella corrió hacia la puerta de su apartamento, con el tobillo gritándole. Podía sentir al viejo entrar en la habitación, solo unos pocos pasos atrás. El zumbido metálico se oprimió a su alrededor cuando salió.

Tambaleándose por el pasillo, la comprensión la abrumó. Este no era un hospital o una vieja escuela. Su apartamento le había dado la respuesta. Estaba retorcido y corrupto, pero este era el Sitio-120. No podía pensar por qué era así. Lo que significaba en este momento, es que ella podría conocer una salida.

Dio otro giro a la izquierda, patinando sobre el piso mojado y chocando su cabeza contra la pared opuesta. Sus oídos sonaron. Los pasos detrás de ella eran más fuertes, más cercanos. Se arrastró hacia adelante; su aliento, un gemido de dolor en su pie. Un corredor más y ella debería estar de vuelta en la sala de guardia. Esperaba como el infierno que los paralelismos dimensionales se mantuvieran firmes. Los pasos se hicieron más cercanos. Ella podía escuchar el goteo de icor.

Su visión se oscureció. La sala se extendió delante de su ser. Una mano se aferró a su espalda y su bata de laboratorio se derritió en harapos. La sala de guardia estaba justo delante. Ella estaba agotada. Ella no pudo hacerlo. El piso debajo comenzó a burbujear.

Con un grito, se estrelló contra las puertas de la sala de guardia otra vez, empujando a través del charco de aceite detrás de sí y saliendo a la superficie en el verdadero Sitio-120. El ghoul todavía estaba detrás de ella. Cayó pesadamente sobre la consola y golpeó con su mano la alarma. Los Klaxons sonaron y la luz de emergencia brilló. Se giró, empujándose lo más que pudo hacia la esquina de la consola, pero el anciano se había detenido en el medio de la habitación. Estaba mirando la luz.

Escuchó un nuevo ruido, como un gruñido profundo. De repente, se dio cuenta de que el cadáver que tenía delante tenía un trozo de carne nueva en la garganta, sangriento y desigual. La garganta de Frank, se dio cuenta a la vez que el estómago se le retorcía. Volvió a mirar al anciano, viendo su cadáver deformado, remendado y lleno de cicatrices.

El viejo todavía estaba paralizado por la luz. Su gruñido creció en intensidad. "Rrrrrrrrrrrrrrrrrrrrrrrrojo".

Su boca se secó.

La cosa la miró con sus ojos muertos. "Aaaaanna", dijo, como un suspiro. "Anna".

Ella no hizo ningún sonido. Su mente estaba gritando.

El anciano dio un paso hacia ella. Otro paso.

Cinco años, once meses, veintiún días. Y veinticinco años más después de eso. Destruyendo, reconstrunyéndose a sí mismo, reconstruyendo su mundo. Para ella.

Levantó su mano izquierda. Ella pudo ver la marca donde alguna vez había estado un anillo.

No podía moverse. No podía respirar. No podía pensar

El anciano se acercó a ella, sosteniendo tiernamente su mejilla. Su piel se frunció y se licuó, con su carne goteando de su rostro. Acercó su boca sonriente a la suya y la besó, y sus dientes se volvieron cera caliente, fundiéndose y corroyéndose.

Ella gritó. El anciano presionó su beso con más fuerza en su boca abierta, con su hinchada lengua gris derritiendo la suya y llenando su garganta con músculos derretidos y jalea cáustica. Lo último que sintió fue el peso de los dos, hundiéndose en el piso, encerrada en un último y ardiente abrazo.

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